Covid: ¿Por qué la variante Delta se ha propagado tan rápidamente en Reino Unido?

Escrito por el junio 20, 2021

La variante Delta del virus causante del Covid-19 ha provocado que las infecciones se disparen en el Reino Unido una vez más, impidiendo la relajación planificada del confinamiento en Inglaterra. Pero, ¿realmente le está yendo peor que a otros países?

¿Dónde está la variante Delta?

Laboratorios de todo el mundo que analizan el material genético del virus han estado compartiendo sus hallazgos en una base de datos global. Cuando nos fijamos en esto, el Reino Unido parece que tiene más casos de la variante Delta que la mayor parte del resto del mundo.

Un total de 75.953 casos de Delta fueron secuenciados en el Reino Unido hasta el 16 de junio, frente a los 42.323 de la semana anterior.

Para la semana que comenzó el 14 de junio, se habían identificado 2.853 casos de Delta en los EE.UU., 747 en Alemania, 277 en España y 97 en Dinamarca, según un sitio web de monitoreo global.

Pero este no es un registro definitivo de cuántos casos hay – es un registro de cuántos se detectan, y el Reino Unido tiene un muy buen sistema para detectar variantes.

Así que es probable que estas cifras disimulan una incidencia mucho mayor de la variante en algunos países que realizan menos secuenciación -análisis genético- del virus.

Por ejemplo, hubo 875 casos de Delta identificados en la India en la semana que comenzó el 3 de mayo, cuando el virus estaba haciendo estragos, y solo 142 en las últimas cuatro semanas. Eso a pesar de que el país registra entre medio millón y dos millones de nuevos casos a la semana desde principios de mayo, y se cree que Delta es la variante dominante.

Sin embargo, esto no significa que no haya un problema en el Reino Unido: los casos generalmente han estado cayendo en toda Europa continental. Y algunos países que hacen mucha secuenciación, como Dinamarca, no han visto despegar la variante Delta.

Chart showing Delta variant now dominant in England

En Inglaterra, se registraron 38.000 casos de la variante Delta en los últimos 28 días.

El gobierno escocés dice que la variante es responsable de “la abrumadora mayoría” de los nuevos casos.

El gobierno de Irlanda del Norte ha advertido que es probable que se convierta en la cepa dominante y el gobierno galés dice que la variante Delta está impulsando un aumento en la infección, con el país en el inicio de una tercera ola de coronavirus.

¿Por qué es tan malo en el Reino Unido en comparación con otros países?

Los expertos creen que un factor importante es el número de casos que se introdujeron en el Reino Unido en un corto espacio de tiempo, debido al volumen de viajes.

Las cifras de Public Health England muestran que la variante fue introducida al menos 500 veces por los viajeros.

El doctor Jeffrey Barrett, del Instituto Sanger, que analiza el material genético de los hisopos de prueba de Covid para determinar qué mutaciones contienen, dijo que creía que el número real probablemente sería más de 1.000.

Esto es importante debido a la forma irregular en que se propaga el virus. Hablamos del número R, lo que significa que, sin medidas de distanciamiento o control de infecciones, una persona podría infectar a otras tres en promedio.

Pero en realidad, no es el caso de que cada persona infecte a otras tres. En cambio, una persona puede infectar a otras 30, mientras que otra persona no infecta a nadie en absoluto, ya sea debido a diferencias en su biología, comportamiento o condiciones de vida.

Hay un elemento de azar: si cinco personas llegan al Reino Unido llevando la variante, podrías tener suerte y ninguno de ellos la transmitiría. Si entran 500, es más probable que al menos uno transmita su infección, o incluso sea un súper propagador.

Así que la diferencia entre cinco y 500 viajeros que entran con la variante Delta no será exactamente 100 veces las infecciones – podría ser la diferencia entre la variante que se desvanece por completo y despega.

Además de esto, la variante Delta entró en el Reino Unido en un momento en que las restricciones se estaban relajando y en clima frío. La ola de frío habría visto a más personas en interiores y, por lo tanto, propagando la infección, pero también al virus sobreviviendo más tiempo al aire libre.

Chart showing number of cases in the UK, Portugal, Spain, Belgium, Italy and GermanyDERECHOS DE AUTOR DE LA IMAGENEMPICS

¿Le seguirán otros países?

Los expertos creen que algunos países ya pueden estar avanzando de la misma manera que el Reino Unido, pero que tienen programas de secuenciación genética que analizan menos hisopos, más lentamente, lo que significa que aún no podemos verlo en los datos.

Y en algunos países como EEUU, la variante parece haber sido introducida un poco más tarde -quizás debido a que hay menos personas con vínculos directos con el subcontinente indio-, por lo que podría comenzar a subir en las próximas semanas.

El Dr. Muge Cevik, especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de St Andrews, dijo que, con el tiempo, podemos ver una trayectoria similar en otros países, y agregó que tal perspectiva era “mucho más preocupante en países con bajas tasas de vacunación”.

Es muy probable que se convierta en la variante dominante en otros países, y posiblemente en todo el mundo, dijo.

La variante es considerablemente más transmisible y sabemos – incluso por el ejemplo de la variante Alfa identificada por primera vez en Kent – que el virus finalmente encuentra una manera de propagarse.

¿Se podría haber evitado?

Según la Autoridad de Aviación Civil, 42.406 personas viajaron en ambas direcciones entre la India y el Reino Unido en abril.

Menos viajes habría significado menos oportunidades para que la variante entrara.

En enero, Sage, el organismo científico del gobierno, había advertido que: “Ninguna intervención, aparte de un cierre completo y preventivo de fronteras, o la cuarentena obligatoria de todos los visitantes a su llegada a instalaciones designadas, independientemente del historial de pruebas, puede acercarse para evitar por completo la importación de casos o nuevas variantes”.

El gobierno incluyó a la India en la lista roja -lo que significa que las personas que regresan se enfrentarían a la cuarentena obligatoria en hoteles- el 23 de abril.

Esto fue después de que la Organización Mundial de la Salud había clasificado Delta como una “variante de interés” y después de que se sabía que estaba en el Reino Unido, pero antes de que hubiera sido designado como una “variante de preocupación” por las autoridades sanitarias del Reino Unido.

Y si bien no estaba claro de inmediato cuál de varias variantes estaba causando problemas en la India, cada vez estaba más claro que el país estaba experimentando un costo devastador por el virus.

Pero el Dr. Cevik dijo que “eventualmente siempre iba a despegar” en el Reino Unido, aunque las medidas podrían haber retrasado la importación.

Señaló que incluso Australia, que tiene uno de los controles fronterizos más estrictos del mundo, ya ha tenido brotes de Delta, aunque han sido relativamente pequeños.

Y, agregó, la amenaza de los países que están en la “lista roja” bien puede incentivarlos a detener las pruebas y la secuenciación.

“No podremos detener por completo las variantes que vienen”, dijo, y la mejor solución fue vacunar a tantas personas en el mundo como fuera posible.

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